It is one advantage of art to be able to reach the emotions of the viewer purely through the visual. Thus the question of a rational comprehensible use is often overlooked. However, Japan of the 17th century bore an art out of pure utilitarianism which still today awakens pleasure in collectors worldwide not only through the visual experience but also through its haptics – the netsuke.

Netsuke - From the belt to the collection

Table of contents

  • A found object becomes an art object
  • Netsuke types and materials
  • Hunting, purchasing and collecting - an introduction to collecting netsuke
  • Auction - Asian Art, Netsuke
  • Online Catalogues
  • Contact
  • Even more on the subject of netsuke

Netsuke - a found object becomes an art object

Traditional Japanese costume did not have any pockets, so everyday objects of the 17th century such as seals, ink pads or also medication were kept in small stacked containers (so-called inrô) (fig. 1). Leather pouches (dôran) or money purses (kinchaku) also needed to be carried. These objects (collectively known as sagemono; jap. = hanging things) needed then be fixed to a belt (obi) with a toggle. According to the translation of the Japanese word (ne = root, tsuke = hang), it is assumed that simple found objects such as misshapen pieces of root wood were used. However it is also likely that bones or other found objects could have played a useful role. Two connected holes (himotoshi) enabled a cord to pass through the object onto which all the necessary items could be hung. (Fig. 2). Starting originally with these found objects, the toggle over time became increasingly artistically worked. 

Netsuke types and materials

A strict categorisation of netsuke into various types is difficult. In general, the term katabori netsuke is a valid description of all three-dimensionally worked sculptures. From the 17th century (fig. 3) to contemporary carvings today (fig. 4), the almost inexhaustible wealth of motifs reflect the temporal world of Japan in nature and society, but also all that is transcendental and fantastical. The collection of the publisher Albert Brockhaus (1855 - 1921) offers an aperçu of all of these motifs. In his publication 'Versuch einer Geschichte der japanischen Schnitzkunst' (An attempt at a history of Japanese carved art) (fig. 5), the Leipzig collector not only published one of the most famous and renowned netsuke collections in the world. 

For the sake of completeness, the anabori and ittobori types should be mentioned here. Both are however to be understood as less of a type, but more as the terminus technicus of their art of finishing. A further netsuke type is that of the manju (fig. 6) and kagamibuta (fig. 7). Both are of rounded, flat form , the name manju originating from the Japanese rice cake of the same name. Turned and carved, this type offers a clearly delineated, and at the same time a wide-ranging collecting field of motifs. With the kagamibuta, it is once again clear where the pragmatism of the development of this type lies. 

Tobacco imported by the Portuguese into Japan in the 17th century grew quickly in popularity, and necessitated the carrying of smoking utensils by fashionable Japanese men. The tobacco container (fig. 8) (tonkotsu) and the matching pipe (fig.9) and pipe holder (fig. 10) (kiseru und kiseruzutsu) required a somewhat more resilient securement on the belt. The utensils are connected through the dish with a circular metal disc. This uppermost metal disc would naturally be decorated, such as with engravings or elaborate inlays. Once again it can clearly be seen how much utilitarianism and its artistic interpretation were interwoven in Japan, be it in the motifs or the choice of materials. 

Alongside the metal kagamibuta-type are the katabori netsuke, primarily of ivory, stag antler, wood and coral. However these details are only to be understood in general terms, under which countless varieties are found. The aspect of the material is important for an all-encompassing art-historical classification and evaluation of a netsuke. How closely the material characteristics and working were associated is seen in netsuke from the Kyôto region of the 18th century. Due to the costliness of the elephant tusk (zôge), which was imported by the Dutch from the 17th century onwards, each carver had to handle his resources sparingly. The characteristic basic shape of the pieces is due to the fact that the tusks were initially divided - in the Teramachi quarter in Kyôto, for example, whole workshops were dedicated to cutting elephant tusks - and then the smallest possible triangular segment cut from the upper end of the tusk was used for carving (fig. 11). Later 19th century works with elaborate inlays testify to their increasing popularity, but also to the material knowledge of the netsukeshi (jap. = netsuke carver) (fig. 12). 

Hunting, purchasing and collecting - an introduction to collecting netsuke

When asked how many netsuke one needs to denote the group as a collection, the famous collector Ted Wrangham (1928 - 2009) answered: ''Three. Two to keep, one to exchange''. Everyone is free to raise their possessions to the level of a collection. For some collectors it is only necessary to have a collection concept. For example, the collecting of all the zodiac animals, or the depiction of a god of good fortune from all epochs and schools. In many collections, however, the heart seems to possess the greatest curative power. In the last few years there has been an increase in the number of purchases made on grounds of signatures. Works by Masano, Tomotada, Ikkan or Kokusai are guaranties of high results and long-lasting value. In view of the large number of unsigned netsuke, an attribution is often difficult. However, this is the breeding ground for beginners to gain expertise through dialogue with other collectors. Netsuke auctions with an international audience are sounded-out weeks before on forums such as the International Netsuke Society, and analysed object for object. Discussions on a carver's surface handling of a walrus tooth netsuke from the 18th century are spread across several pages. So where do you start as a collector? And what is there to offer as a beginner? In general, the following advice can be given:

  1. Handling is better than looking
  2. Critical analysis of style is more popular among connoisseurs than the unfounded belief in a signature. If this argumentation is not yet possible, refer to point 3
  3. Every netsuke purchase should be preceded by the purchase of three reference books
  4. 'Go for what you love'' - buy what you like (really, even if you are alone in this choice)

Everyone, regardless of the level of expertise, is recommended to have held in their hands the greatest possible number of netsuke in their collecting life. Collections such as in the Musée de Cinquantenaire in Brussels, the British Museum and the Victoria and Albert Museum in London, the Ethnographic Museum in Leiden, the Linden Museum in Stuttgart and the Museum of East Asian Art in Cologne all contain collections of some impressive pieces. The possibility of physical contact with the objects is not always possible, but always worth trying. The annual Netsuke Convention also offers the chance of contact with internationally traded pieces and their collectors. The program of lectures, workshops and auctions offers the chance to dive into the individual areas of this carving art. The simplest way however is to regularly visit the previews in specialist auction houses, such as Lempertz which offers a twice-yearly opportunity. A little physical assertiveness may be required at the display cases, but beware, as soon as the path is clear, eye and hand contact with the netsuke will quickly draw you into their orbit. Then, one hangs on to them like an inrô.  


All information about our next netsuke auctions can be found on our page: Auctions
Or on the page of the responsible department: Asian Art

Upcoming Auctions - Netsuke

Auction 1204 - Asian Art online

Wednesday 25. 05. 2022 - Thursday 16. 06. 2022
Online Only
Wednesday, May 25 – Thursday, June 16

Lot 500 – 700

The Auction 1204 - Asian Art online runs as an Online Only Auction from May 25 to June 16. During this time, you can bid on the auction lots via the internet.

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Please also note that due to the new Money Laundering Act, we are obliged to carry out an identity check on our customers. You can easily and securely upload the necessary documents on our website.
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Preview of single works on request.
Contact Persons

Auction 1203 - Asian Art - East Asia

Asian Art
Saturday 11. 06. 2022, 11:00 am
Lot 1 - 422
Auction 1203
Saturday,June 11
11 am

India, South East Asia, Tibet, Nepal
Incl. Ludwig Jansen Collection
Lot 1 – 86

Lot 87 – 183
- Sculpture
- Arts & Crafts
- Ceramics & Porcelain
- Painting

Lot 200 – 422
- Painting & Woodcuts
- Arts & Crafts
- Armour, swords & Sword Jewellery
- Netsuke & Sagemono
Cologne, Neumarkt 3
Saturday, June 4, 11 am – 4 pm
Pentecost Sunday, June 5, closed
Monday, June 6, 11 am – 4 pm
Tuesday, June 7 – Thursday, June 9, 10 am – 5.30 pm
Friday, June 10, 10 am – 2 pm

Our passed Netsuke-Auctions

Netsuke Prices

A few examples of netsuke prices auctioned in Lempertz auctions:

Netsuke Auction - Lot Nr. Object Price
Netsuke Auction 865 - Lot 852Dutchman with hunted hare. Ivory and coral. Kyoto. 18th c.126.000 €
Netsuke Auction 1157 - Lot 536

A Kyoto school ivory netsuke of a horse, by Mitsuharu. Mid-18th century

80.000 €
Netsuke Auction 1157 - Lot 532A boxwood netsuke of a leaping hare. 19th century62.000 €
Netsuke Auction 1190 - Lot 360

A large ivory netsuke of a seated tiger. Ca. 1780

30.000 €

Auction 1036 - Lot 243

A very unusual stag antler netsuke of an amaryû. Second half 19th century

29.280 €

Netsuke Auction 1006 - Lot 916Two fish. Ivory. Kyoto. Late 18th century.27.000 €
Netsuke Auction 1157 - Lot 533

A marine ivory netsuke of two hares jumping over waves. 18th century

26.000 €

Contact Persons

Adrian Heindrichs B.A.

Asian Art

+49 221

Noemi Stubbe M.A.

Asian Art

+49 221

Yang Yang B.A.

Asian Art

+49 221

Ilona Ciesielski M.A.

Asian Art

+49 221

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Netsuke figures gallery

Even more on the subject of netsuke

  • Ritsuo-Netsuke
  • Teddy's Snails


Im International Netsuke Society Journal (Winter 2021, S. 13-18) schreibt Ben Peters über eine Gruppe figürlicher Netsuke, die aufgrund der Signatur „Kan“ auf einem der Stücke, mit Ogawa Haritsu in Verbindung gebracht werden. Er geht auf das Netsuke eines Gama Sennin im British Museum, ehemals Slg. Hull Grundy, sowie drei weitere Stücke ein, die Tekkai Sennin, einen tanzenden sennin und einen in den Augen des Verfassers lachenden Hotei darstellen.

Gemeinsam ist diesen Figuren ihre Größe von 9 cm, das Zypressen (hinoki)-Holz und eine Lackierung und Farbfassung, die den ganzen Körper bedeckt. Sie stehen alle auf einem Bein, während das zweite Bein leicht angehoben ist und nur die Zehen den
Boden berühren und somit dem Stück einerseits Standfestigkeit geben, andererseits eine leichte Beschwingtheit verleihen. Stilistische Merkmale sind die groß anmutenden Köpfe mit einer ausgeprägten Schädelwölbung. Die Züge sind ausnehmend
grob. Die breiten Münder mit fleischigen Lippen wirken verzerrt, und man weiß nicht, ob ein Lachen oder ein Schmerzensschrei ausgedrückt wird. Der Faltenwurf der Gewänder und Hosenbeine, wobei die Stofffalten eng übereinander liegen, verläuft in nervösen Wellenlinien.

Ein weiteres Netsuke, das diese Eigenschaften besitzt, befand sich in der Sammlung Charles A. Greenfield. Es stellt Tekkai Sennin dar, der seine Anima aushaucht. Wie das Stück im British Museum trägt der sennin einen Blattumhang aus glasierter Keramik und ist mit dem „Kan“-Siegel versehen. In der Sotheby’s Auktion vom 18.9.1990 in New York blieb es unverkauft, der heutige Besitzer ist unbekannt.

Zu dieser einzigartigen Gruppe gesellt sich jetzt das Netsuke eines Unsterblichen, der gierig aus seinem Flaschenkürbis trinkt (Lot 368). Gemeinsamkeiten mit den anderen sind der glasierte Blattumhang, das „Kan“-Siegel und das Gold über einer roten
Lackschicht. Aufgrund des Schnitzstils könnte man auch das Netsuke mit Darstellung eines Riesen (Lot 367) in diese Gruppe einordnen, auch wenn das Netsuke Spuren von
Grundierung für eine farbige Bemalung (saishiki) aufweist.

Das Kan-Siegel wurde von Ogawa Haritsu 小川破笠 (1663-1747) verwendet und bezieht sich auf seinen persönlichen Namen Kan 観 sowie auch seinen Künstlernamen Kanshi 観子. Haritsu war ein in Edo lebendes Allround-Talent, versiert in Dichtkunst,
Malerei sowie im Design von Lackobjekten und inro. Als „Kunsthandwerker“ trat er mit dem Künstlernamen „Ritsuo“ 笠翁 erst ca. 1713 in Erscheinung. Besonderes Merkmal seiner Arbeiten ist das unbehandelte, grob gemaserte Holz mit farbigen Inkrustationen, wobei Einlagen aus glasiertem Steinzeug, als seine Erfindung gelten. Die Technik nannte man bereits 1735 ritsuo-zaiku. Im Soken kisho wird Kanshi Haritsu in Bd. 6, S. 34a unter den inro-Meistern nach der Kajikawa-Werkstatt und Koma Kyuhaku an dritter Stelle angeführt und als „meika“ (berühmter Mensch) bezeichnet. Sein Bekanntheitsgrad und seine Originalität haben sicherlich schon früh Nachahmer auf den Plan gerufen.

Die hier besprochenen Netsuke lassen sich nur schwer in Haritsus Œuvre einordnen. Unter den Netsuke mit Kan-Signatur gibt es keine figürlichen Darstellungen außer den hier erwähnten Beispielen. Der Dekor von Kästen, Tafeln und inro besteht nur in den seltensten Fällen aus Figuren, die in keiner Weise vergleichbar sind mit dem Stil der vorliegenden Netsuke. Letztlich sind es neben den Keramikeinlagen und dem Keramiksiegel nur noch das Rot-Grün-Farbspiel, die auf Ritsuo verweisen.

Geht man jedoch davon aus, dass die genannten figürlichen Netsuke, die zweifelsohne aus derselben Werkstatt stammen, tatsächlich von Ritsuo bzw. seinem Atelier gefertigt wurden, dann wären sie zeitlich vor den expressiven, über einer weißen Grundierung farbig bemalten sennin-Netsuke des Yoshimura Shûzan (1700-1776) entstanden. Den sennin-Netsuke mit Kan-Siegel haftet eine eigenwillige Urtümlichkeit und charmante Laienhaftigkeit an, vor allem bei der Platzierung der Schnurführung, die mit der Frühzeit der Netsuke-Kunst, als sich noch keine standardisierte Gestaltung und Ikonographie entwickelt hatten, in Verbindung zu setzen wäre. 

Teddy's Snails

In seinem Nachruf auf den Sammler Theodor (Teddy) Hahn
(1933 – 2012) schreibt sein Freund Klaus Riess: „his extensive
collection of netuske began relatively recently, inspired by
intense observation of the snails in his garden, particularly
their evolving shapes and movements.” (INSJ, vol. 32, no. 4
[Winter 2013], S. 57).
Und so müssen wir uns auch die Schnitzer Tadatoshi aus
Nagoya und Tomokazu aus dem naheliegenden Gifu vorstellen,
wie sie in ihren Gärten — jedes japanische Haus hat einen wie
auch immer kleinen Garten —, nachdem die Schnecken aus
ihrer Winterruhe im April aufwachen, die Mollusken beobachteten. Vor allem die japanische Regenzeit ist den Schnecken
zuträglich, wenn sie in von Feuchtigkeit getränkter Luft und
auf durchnässten Böden in der Früh und abends bedächtig
aber zielstrebig „im Wellenspiel der kriechenden Fußsohle“
(Der kleine Brehm, 1924, S. 24) ihre Bahnen ziehen. Ihre Langsamkeit faszinierte und die Schnitzer konnten in aller Ruhe
ihre Studien betreiben. Die feuchte glänzend-glitschige Körperoberfläche der Schnecken ist voller Runzeln und die Ränder
der Kriechsohle spitzenbortengleich gekräuselt. In tastender
immerwährender Nahrungssuche fahren sie ihre Fühler aus
und ziehen sie wieder ein. Vielleicht nahm der Schnitzer auch
ein gefundenes leeres Schneckengehäuse mit in sein Arbeitszimmer und studierte die Windungen und Zuwachsstreifen
und wunderte sich über das dunkle Farbband am breitesten
Umgang des Gehäuses. Tadatoshi und Tomokazu waren von
Gehäusearchitektur und den verschiedenen Texturen von
Schale und Körper sowie deren Gegensätzen angetan und
brachten die Beobachtungen in ihren Arbeiten treffend
naturalistisch zum Ausdruck. Hauptanliegen der Schnitzer war
die Umsetzung des Naturvorbildes in ein Netsuke. Das runde
Gehäuse und der weiche, sich daran anschmiegenden Schneckenkörper konnten kein geeigneteres Motiv für ein am Körper
zu tragendes Netsuke sein.
Der Schnitzer Hideharu, ebenfalls aus Nagoya, hat sich das
Paarungsballett der Schnecken vorgenommen. Die Schnecken
legen sich nach einem Vorspiel „mit den Fußsohlen platt
aufeinander, indem sie sich aufrichten und das Ende der
Sohle gegen die Erde stemmen. […] Nun berühren sich die
Fühler, immer und immer wieder sich aus- und einstülpend“
(Der kleine Brehm, S. 26). Vielleicht wusste Hideharu auch
um das Geschlechtsgebaren und das Zwitterwesen der
Schnecken. Bei Hideharu gruppieren sich zwei große und
eine kleinere Schnecke im Liebespiel in der Art eines ménage
à trois (Lot 413).
Die sich aufbäumenden Körper und das gegenseitige Ertasten
mittels ihrer Fühler könnten recht wohl auch als Kampf
aufgefasst werden und liegen vielleicht der Redewendung
„Katatsumuri no tsuno arasoi“ (das Ringen der Schneckenhörner) zu Grunde, das einen Streit über Nichtigkeiten bedeutet. Hier klingt auch die Parabel aus dem berühmten
chinesischen Werk „Nanhua zhenjing“ (Das wahre Buch vom
Südlichen Blütenland), das Zhuangzi zugeschrieben wird, an.
Das Buch 25 (Zeyang), Kapitel 4, bringt eine Sage aus der Zeit
der Streitenden Reiche, in der sich zwei Reiche, die auf dem
rechten bzw. dem linken Horn einer Schnecke angesiedelt
waren, bekämpften und nach 15-tägiger Schlacht und vielen
Toten wieder auseinander gingen. Der Kaiser, dem dies erzählte
wurde, war perplex, erkannte aber dann, dass diese Auseinandersetzung sinnlos war. Im übertragenen Sinn bedeutet das
Gleichnis eine Sache, die nicht der Rede wert ist.